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Ratas y roedores

Puercoespín, un roedor que necesita protección

La palabra puercoespín, según el diccionario de la RAE significa roedor con el cuerpo cubierto de púas y literalmente describe a esta especie de la orden Rodentia y del suborden de los roedores histricomorfos.

Existe una gran confusión entre dos especies con púas totalmente diferentes los erizos (Erinaceinae ) y los puercoespines (Erethizontidae e Hystricidae). Los erizos no son roedores, son mamíferos de la orden Eulipotyphla y en nada están relacionados taxonómicamente.

foto de un puercoespin

Los puercoespines están clasificados taxonómicamente en dos familias principales, de las cuales de originas varias especies diferentes. Eso sí, todas emparentadas y bajo la orden Rodentia.

Puercoespines del Viejo Mundo HystricidaePuercoespines del Nuevo Mundo Erethizontidae
Área geográfica
Sur de Europa, África, India, Archipiélago Malayo hasta BorneoAmérica
Especies o géneros
Atherurus, Hystrix, Thecurus y TrichysCoendou, Sphiggurus, Erethizon, Echinoprocta y Chaetomys
  

Características y hábitos

El puercoespín es un roedor nocturno y durante el día dormita en su guarida, solamente busca alimentos en la noche. A este roedor le afectan las temperaturas muy frías y aunque no inverna estará refugiado casi todo el tiempo en el invierno.

EL puercoespín tiene una vida en libertad de 5 a 10 años. En cautiverio y con los cuidados apropiados puede extenderse a los 15 años. Tiene un tamaño que varía según su especie. De forma general su cuerpo promedio alcanza los 90 cm sin cola. La cola le agrega hasta 25 cm más a su tamaño, lo cual unido a un peso de hasta 15 kg le da un aspecto fornido y robusto. Todos estos datos están relacionados a la especie, con variaciones en cuanto a tamaño y peso entre ellas.

Posee una cabeza grande, su hocico es amplio, tiene orejas y ojos de tamaño pequeño. En el rostro tienen bigotes largos y móviles. Sus extremidades son fuertes y cortas, ataviadas con garras que le posibilitan escarbar. Tiene un desarrollado sentido olfativo, aunque su vista y oído no son tan potentes. Las púas, el emblemático identificador de estos roedores varía en cada especie. Son pelos revestidos en queratina que se insertan en los músculos de la piel del puercoespín.

Las dos familias, nuevo y viejo mundo tienen una diferencia notable en la distribución de sus púas. La especie del Nuevo Mundo o Erethizontidae, tiene sus púas de forma individual intercaladas entre sus pelos. A diferencia de la especie del Viejo Mundo o Hystricidae, en la cual se presentan en grupos abundantes de púas.

La dinámica de las púas es otra característica interesante, estas pueden ser proyectadas cuando el roedor se sacude. Pero el puercoespín  no lanza púas intencionalmente como muchas personas creen. Eso sí, el roedor ante una amenaza se eriza y su musculatura hace estremecer sus púas provocando un sonido amenazante. Las púas pueden llegar a medir un máximo de 30 cm según la especie.

Alimentación

Este roedor es un mamífero herbívoro y algunas especies presentan comportamientos arvícolas. Las especies del Nuevo Mundo (América) son en su mayoría arvícolas, sus colas tienen capacidad prensil para ayudarles en la sujeción de las ramas. Pueden ingerir tallos, cortezas, frutas, hojas y brotes primaverales. Son en ocasiones causantes de destrozos en plantaciones y se les ha perseguido por eso.

Las especies de puercoespín del Viejo Mundo (África, Europa y Asia) viven principalmente en el suelo y pueden morar desiertos, praderas y bosques. Estas especies se alimentan de raíces, bulbos y plantas. Pueden comer insectos, pequeños vertebrados y carroña en caso de necesidad.

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Reproducción

En los periodos de celo o apareamiento el puercoespín hembra es la que inicia la actividad sexual. Esta se acercándose al macho levantando la cola y la grupa, desplaza las púas hacia ambos lados para facilitar la monta.

El periodo de gestación dura un periodo de tres meses. Las camadas del puercoespín están formadas por hasta 4 crías, con ligeras variaciones por especie. Las crías nacen con las púas muy blandas, el objetivo es un parto fácil. Pero la queratina que las recubre se endurece a los 2 días, alistando su sistema defensivo desde temprana edad.

La camada es cuidada tanto por el puercoespín hembra como el macho. Y las crías alcanzan su madurez a los 2 meses, estando listos para hacer su vida de forma autónoma.

Curiosidades sobre el puercoespín

  • Las púas del puercoespín Erethizon dorsatum poseen una sustancia antibiótica y a diferencia de otras especies sus púas no causan tanto dolor y no terminan infectándose. Este aspecto es un mecanismo de autoprotección entre ellos y sus crías, que protege de pinchazos entre sus congéneres.
  • Las púas poseen un diseño que parece alta ingeniería. Cada púa tiene diminutos pinchos en la punta, orientados hacia atrás que reducen la fuerza de penetración y maximizan el poder de permanencia. Esta característica hace que remover los pinchos sea dolorosamente difícil.
  • Los puercoespines del Nuevo Mundo tienen una cola prensil que evoluciono a partir de su presencia en estas zonas y carecen de la sustancia antibiótica. Son variaciones evolutivas de las especies, que se desarrollaron en función de las condiciones de zonas donde habitan.

Estado de conservación

Los depredadores naturales en su mayoría son leones, leopardos, hienas, aves rapaces de gran tamaño, pero entre todos, el mayor es el ser humano.

Hace algunos años la caza fruitiva de puercoespines del Viejo Mundo está tomando significativa cantidad de vidas de estos roedores. Son principalmente cazados por una materia vegetal que está en su estómago y se llama “bezoares”. Esta sustancia está plagada de propiedades curativas (de las que no hay evidencia científica). Se cree que los bezoares pueden curar enfermedades como la diabetes, dengue, cáncer y otras afecciones más.

La demanda de esta masa vegetal ha puesto en riesgo la población de puercoespines, así como el consumo de su carne. Con estas masas se fabrican capsulas o se venden tal cual, y el precio es sumamente elevado, alcanzando hasta miles de euros. Organizaciones como Traffic , Environmental Investigation Agency , Wildlife Conservation Society  y La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza toman cartas en el asunto para proteger los roedores que se pueden llegar a extinguir en unos años.

Ya se han clasificado tres especies en peligro y riesgo de extinción: el puercoespín filipino, el puercoespín asiático de cola grande y el puercoespín malayo. Aun la caza furtiva no se ha podido diezmar y sigue en comercio de esta especie.

Existen criadores ilegales que reproducen estas especies en cautiverio. Su cría está totalmente dedicada al comercio de su carne, púas y bezoares. La medicina tradicional china encuentra estas partes del puercoespín como soluciones casi mágicas a enfermedades del ser humano.

Aunque no hay muchos casos registrados de puercoespines como mascota, se conoce que la intención de algunos criadores asiáticos está siendo la protección de la especie. En un intento por contrarrestar la desaparición de estos roedores y mantener activa la población de puercoespines del Viejo Mundo.

Resumen
Puercoespín, un roedor que necesita protección
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Puercoespín, un roedor que necesita protección
Descripción
Los puercoespines están clasificados taxonómicamente en dos familias principales, de las cuales de originas varias especies diferentes. Eso sí, todas emparentadas y bajo la orden Rodentia.
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